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阿尔兹海默病为什么那么难治?

2019-09-21 22:16 weila

世界老年痴呆日

September 21,2019

9月21日是“世界老年性痴呆宣传日”,也有人将其简称为“世界老年痴呆日”,在这一天,全世界60多个国家和地区都将组织一系列活动。

1906年德国神经病理学家阿尔茨海默(Alois Alzheimer)首次报告了一例具有进行性痴呆表现的51岁女性患者,1910年这种病被命名为阿尔茨海默病。

“世界老年痴呆日”是国际老年痴呆协会1994年在英国爱丁堡第十次会议上确定的。老年性痴呆,多发生于中年或老年的早期,症状是短期记忆丧失,认识能力退化,逐渐变得呆傻,甚至生活完全不能自理。

引起老年痴呆症的最常见原因是阿尔兹海默病,占到老年痴呆患者半数以上。

阿尔兹海默病是一种常见的老年病,全球患者的总人数接近4000万。但这种病迄今为止无药可医,市面上虽然有几种药号称能治这种病,但它们都是些预防性药物,仅能减轻部分症状,或者稍许延缓疾病的进程,无法根治。不像癌症,虽然也曾经是一种不治之症,但目前已经有很多抗癌药物的疗效相当不错,基本治愈的案例已经非常多了。

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正是在这一背景下,当美国《华盛顿邮报》于2019年5月刊登了一篇调查报道,称国际制药业巨头辉瑞公司故意放弃了一种具备抗阿潜力的“神药”时,立刻在国际上引起了轩然大波。该文称这种“神药”能够把阿尔兹海默病的发病率降低64%,但因为它的专利快到期了,即使研制成功也挣不到什么钱,所以辉瑞公司故意隐瞒了这种药的疗效,将其束之高阁。

事实果真如此吗?答案并不是那么简单。

原来,这种药的中文药品名称为依那西普(Etanercept),商品名叫做恩利(Enbrel),是辉瑞公司旗下的一款用于治疗风湿性关节炎的明星药物,专利确实快到期了。2015年,辉瑞公司的几名研究人员在分析医疗保险公司提供的一份报告时发现,使用依那西普的关节炎患者当中,得阿尔兹海默病的几率要比不使用依那西普的对照组低64%,看上去效果相当显著。

但是,辉瑞并没有公开发表这一数据,也没有继续研究下去,这才遭到《华盛顿邮报》的指责。那篇报道见报后,辉瑞第一时间做了回应,称当时辉瑞公司高层仔细研究了来自保险公司的数据,认为那个数据的显著性并不突出,药效机理也不甚明确,再加上这种药无法通过血脑屏障的阻拦,进不了脑组织,因此也就很难影响到大脑细胞,研发难度太大,成功的概率很低,不值得继续在它上面花钱了。

换句话说,辉瑞认为当初他们放弃这个“神药”的原因纯粹是基于科学,与专利到期与否无关。

熟悉欧美药物专利机制的人都知道,辉瑞关于专利的解释是有道理的。欧美新药的专利保护期是20年,扣除新药研发所需要的时间,实际能够赚钱的时间通常不到10年。为了多赚点钱,专利到期后制药厂经常会在药物原有的分子结构基础上稍加变化,然后申请新专利,再多保护一段时间。这种做法早就成了行业惯例,成功概率很高。如果是像依那西普这样的情况,连适应证都变了,那么重新申请新的专利保护应该是一件很容易的事情。

那么,辉瑞关于该药作用机理的怀疑有道理么?答案是不确定。依那西普其实就是一种肿瘤坏死因子(TNF)拮抗剂,TNF是一种信号分子,当细胞在发现敌情时就会释放TNF,启动炎症反应,激活免疫系统杀死来犯之敌。但有时免疫系统会认错人,攻击自身器官和组织,风湿性关节炎就是这样一种自身免疫疾病。依那西普通过与TNF相结合,抑制了免疫系统的活性,从而减轻了关节炎的症状。